Het exponentiële tijdperk: Inspirerend of angstaanjagend?

Het is belangrijk je bewust te zijn hoe bijzonder het tijdperk is waarin je leeft. Voor velen voelt ons leven, en de wereld om ons heen, aan als normaal. We gaan naar school, werken in de dienstverlening en kunnen met auto’s, treinen en vliegtuigen overal naar toe.

Zelfs de jaren vóór revolutionaire technologieën zoals de smartphone, lijken niets meer dan een wazige herinnering uit een ver verleden. Het is echter belangrijk te beseffen hoe bijzonder, véél bijzonderder dan je wellicht denkt, het tijdvak is waarin jij op deze aarde rondwandelt.

Het zijn met recht vreemde tijden. We staan op de drempel van enorme technologische doorbraken die onze maatschappij de komende 20 jaar méér zullen veranderen dan de 300 jaren ervoor. De ontwikkelingen en mogelijkheden die een gemiddeld mensenleven nog te wachten staan zijn bijna niet voor te stellen. Maar ook aan onze hedendaagse situatie is vrijwel niets normaal.

Voor wat perspectief: De eerste dieren ontstonden 600 miljoen jaar geleden, de moderne mens bestaat ruwweg 100,000 jaar. Na zo’n 90,000 jaar (!) van jagen, verzamelen en zwerven, begonnen mensen voor het eerst hun voedsel te verbouwen in agrarische nederzettingen rond het jaar 10,000 BC. Pas zo’n 6000 jaar later komen de vroegst bekende grote beschavingen tot bloei. Na de Egyptenaren (die het een ontzettend knappe drieduizend jaar vol hebben gehouden), de Romeinen, de Middeleeuwen en de verlichting komen we dan in 1750 na Christus eindelijk aan bij de industriële revolutie.

Human History

(Helder blauw is na Christus, het de donkerblauwe streepje wat het industriële tijdperk vertegenwoordigt is amper meer waar te nemen)

Álle technologieën zoals we die vandaag kennen zijn in de laatste twee eeuwen ontwikkeld. Zou je geboren zijn in één van de duizenden jaren daarvoor dan hoefde jij je helemaal niet bezig te houden met vragen als: wat ga ik later worden? Waren je ouders jager, dan werd jij ook jager. Ouderen hadden de wijsheid in pacht. Diegene met de meeste levenservaring kon jou namelijk de meeste vaardigheden en waarschuwingen overdragen. Moest je ergens heen dan kon je lopen, rennen of te paard. Dat ging zo tienduizenden jaren door, totdat de uitvinding van de stoommachine en automobiel daar verandering in bracht.

Dat wij vrijwel overal ter wereld naartoe kunnen reizen binnen 24 uur is een ongekende luxe. Dat vrijwel niemand zich meer hoeft bezig te houden met voedsel verzamelen ook. De technologische ontwikkelingen in de afgelopen 30 jaar hebben onze wereld wederom drastisch veranderd. Elke vorm van informatie kan vanuit iedere locatie worden opgevraagd, de computerkracht is drastisch toegenomen en kunstmatige intelligentie kan veel taken beter en sneller dan mensen maar wat jouw tijd op aarde pas echt bijzonder maakt, is welke ontwikkelingen de mensheid nog staan te wachten.

Technologie ontwikkelt zich namelijk (tot dusver) exponentieel waardoor verandering sneller en sneller gaat. Mensen zijn van nature lineaire en locale denkers. We kijken vaak naar het verleden om de toekomst te voorspellen en denken in trends. We zitten er met onze voorspellingen op technologisch gebied dan ook vaak naast. Een veel gebruikt voorbeeld om het verschil in groei aan te duiden tussen exponentieel en lineair is aan de hand van stappen zetten. Is een stap één meter en je zet 30 lineaire stappen; dan ben je 30 meter verder. Zet je exponentiële stappen waarmee je bij elke stap je afstand verdubbelt, dan heb je na 3 stappen 8 meter afgelegd, na 10 stappen duizend meter, na 20 stappen een miljoen meter en na 30 stappen 1 miljard meter: oftewel 26 keer de aarde rond.

Human Progress through Time

De eerste stap leg je enkel een meter af maar de laatste stap leg je in één keer maar liefst 500 miljoen meter af. Op dit moment zijn computers gemiddeld nog 1000 keer zo traag als het menselijk brein, maar voordat we het weten is een computer net zo snel als de hele mensheid bij elkaar. Denk aan de mogelijkheden die dit met zich meebrengt!

Om af te sluiten: in jouw leven maak je zeer waarschijnlijk de eerste mens én de eerste beschaving op Mars mee. Minirobots kunnen in je bloedbaan worden geïnjecteerd om zo ziektes en aandoeningen te bevechten. Virtual Reality stelt ons in staat aanwezig te zijn bij opgravingen en projecten aan de andere kant van de wereld. Kunstmatige intelligentie komt met oplossingen waar geen mens ooit aan heeft kunnen denken, voor vrijwel al onze problemen. Tegelijkertijd staan we voor grote uitdagingen zoals de hervorming van ons onderwijs, het vinden van voldoening in ons leven en het ethisch ontwikkelen van kunstmatige intelligentie, zodat het de mensheid niet ten gronde richt.

Inspirerend of angstaanjagend, het is belangrijk je bewust te zijn hoe speciaal de periode is waarin je bent geboren. Enkel wanneer genoeg mensen zich bewust zijn van wat er om ons heen gebeurt, kunnen we de toekomst in goede banen leiden.

Klik nu hier om je aan te melden voor onze inspirerende BE Talk op het hoofdkantoor van Bearing Point in Amsterdam.